Robots, pizza en sensorische overbelasting: het Chuck E. Cheese Origin-verhaal

Een 40-jarig eerbetoon aan de onwaarschijnlijke restaurantketen van Nolan Bushnell, die rauw hightech-entertainment, arcade-spellen en kindgericht eten combineerde tot iets geheel nieuws.

Robots, pizza en sensorische overbelasting: het Chuck E. Cheese Origin-verhaal

In mei 1977 werd een nieuwe pizzeria geopend in San Jose, Californië. In die tijd was het misschien een understatement om het uniek te noemen. Het geesteskind van Atari-medeoprichter Nolan Bushnell - en aanvankelijk een tak van dat bedrijf - bevatte entertainment verzorgd door een cast van robotpersonages onder leiding van een gigantische sigarenrokende rat met een bowler, boktanden en een Jersey-accent. De plaats - zowel een strip-mall Disneyland als een eetgelegenheid - heette Pizza Time Theatre en het knaagdier stond bekend als Chuck E. Cheese.



In de afgelopen vier decennia heeft de Chuck E. Cheese-franchise vele levens geleid. Het begon als de poging van Bushnell om arcade-spellen een gezinsvriendelijk thuis te geven in een tijdperk waarin arcades werden geassocieerd met tieners die misschien niets goeds van plan waren. Naarmate het groeide, werd het een oefening in kapitalisme met hoge inzetten. En uiteindelijk - lang na het vertrek van Bushnell - werd het een tamme, emotioneel gezuiverde box voor kleine kinderen. Vandaag, meer dan 30 jaar nadat Bushnell het bedrijf verliet, zijn er meer dan 600 Chuck E. Cheese-locaties, maar er zijn alleen nog maar overblijfselen van zijn eigenzinnige visie.

Tijdens de beginjaren van Pizza Time Theatre - de keten werd in de jaren negentig officieel Chuck E. Cheese's - weerspiegelde de kleurrijke, energieke sfeer heel erg de persoonlijkheid van zijn voorouder. Bushnell, die hunkerde naar nieuwe en opwindende zintuiglijke ervaringen, zag het restaurant als iets dat diep in de menselijke ziel sprak. Door de geschiedenis heen was er een feest, en het feest had zonder uitzondering eten, drinken en spelletjes, legt hij uit. Of je het nu had over de zomerzonnewende met de primitieve mens naar de circussen in Rome. Er was altijd een amusementselement. Ik heb altijd het gevoel gehad dat dat iets was dat ontbrak in restaurants. Ik wilde een dimensie van plezier toevoegen aan het eten.





De ingewanden van een Pizza Time Cyberamics-robot, zoals te zien in een handleiding uit 1982 [Foto: met dank aan Showbizpizza.com ]

Slechts vijf jaar voor de lancering van Chuck E. Cheese had Bushnell snel succes geboekt met Atari, een andere culturele toetssteen, die een landelijke sensatie lanceerde met zijn populaire arcadespel Pong. Videogames hebben zijn fortuin gemaakt, maar weinig mensen weten dat het restaurantidee eigenlijk op de eerste plaats kwam.

Het idee dat Pizza Time werd, was de droom van [Bushnell], zegt Ted Dabney, die samen met Bushnell Atari oprichtte en uit de eerste hand getuige was van zijn vroege brainstorms. Dat was het begin van alles. Hij dacht pas later aan een videogame.

Chuck E. zelf, zoals te zien op een bord omstreeks 1981. [Foto: Pizza Time Theatre]

Pizza en … Pratende biervaten?



Toen Bushnell in 1969 aankwam in Californië, vers van de Universiteit van Utah, had hij het al over het starten van een restaurant. Tijdens reguliere wedstrijden van het bordspel Go with Dabney, zijn kantoorgenoot en vriend bij de legendarische firma Ampex in Silicon Valley, zou het paar plannen maken voor de meest ambitieuze ideeën van Bushnell. In de beginjaren van hun samenwerking was Dabney een belangrijke creatieve verdediger en praktische uitvoerder van de visies van Bushnell.

We gingen naar verschillende restaurants, keken ernaar, keken wat we konden doen en hoe het zou werken - dat soort dingen, zegt Dabney.

In hun zoektocht bleef Bushnell het idee van een carnavalsthema benadrukken. Nolan had zich een weg door de universiteit gewerkt in een carnavalspark, zegt Dabney. Hij hield van dat soort sfeer, en hij wilde altijd al een restaurant bouwen dat dat in zich had. Zijn hele zaak was een pizzeria met pratende biervaten.



Toen Dabney en Bushnell aan Computer Space begonnen te werken, 's werelds eerste commerciële videogame met muntautomaat -in 1970 hield Bushnell zijn restaurantplan in zijn achterzak. Na de oprichting van Atari met Dabney in 1972, vertraagde het doorbraaksucces van Pong zijn restaurantplannen verder.

Big Cheese - ook bekend als Rick Rat - was een proto-Chuck E. Cheese die halverwege de jaren zeventig als Atari-mascotte diende. [Foto: met dank aan Golden Age Arcade Historicus]

coach michael b jordan naruto
Het is moeilijk voor te stellen om een ​​industrie van $ 90 miljard op te richten, zoals de videogamebusiness, toevallig op weg naar het starten van een carnavalsrestaurant. Bushnell was met Atari op het juiste moment op het juiste idee gekomen; het succes en de groei die daaruit voortkwamen, verbaasden alle betrokkenen. Maar het bracht hem nooit van zijn pad.

Toen ik met Atari begon, dacht ik eigenlijk dat ik ernaast een restaurant zou beginnen, zegt Bushnell. Ik kreeg het zo druk dat ik pas later in Atari besloot om eindelijk het restaurant te doen.

Terwijl spel na spel van de lijn rolde tijdens Atari's vroege jaren, bleef Bushnell piekeren over zijn restaurantplan. Het kwam bij hem op dat zijn restaurant ook zou kunnen dienen als een door Atari gecontroleerd verkooppunt voor zijn producten, waardoor het bedrijf de volledige controle over zijn entertainmentervaring zou krijgen. Ik haatte eigenlijk de manier waarop mijn games aan het publiek werden gepresenteerd, vertelde Bushnell aan de... New York Times in 1981.

In het begin van de jaren zeventig hadden arcade-spellen met munten - mechanisch, flipperkast, video en anderszins - een onbetamelijke reputatie vanwege waar je ze het vaakst kon vinden: steegjes in steegjes, vrachtwagenstops en arcade-locaties waar ze soms stonden naast peepshow-machines. Kranten verwoestten deze plaatsen regelmatig als holen van moreel verval.

Allerlei soorten amusementshallen hebben lange tijd te kampen gehad met een zekere ingebouwde bekendheid, verdiend of niet, zo begon een artikel uit april 1975 in de Koerierspost uit Camden, New Jersey over een plaatselijke speelhal waar klachten over waren. Sinds de opening … trekt de speelhal, die ongeveer een half dozijn flipperkasten en andere behendigheidsspellen bevat, een onsmakelijke menigte tieners.

Een ander artikel over morele paniek in arcades, dit artikel uit Nebraska in 1976, heeft een subkop met de titel Dancing Suspected. Het gaat over geruchten over interraciale dansen die daar plaatsvinden, en over de misdaad van de tienerbegunstigers van de plaats die naar verluidt vrij over sociale grenzen met elkaar omgingen, alcohol dronken en marihuana rookten.

Bushnell, wiens familie twee jonge meisjes omvatte, wilde het twijfelachtige imago van arcades tegengaan met zijn nieuwe restaurantidee voor gezinnen. [Die speelhallen] waren het domein van adolescente jongens, zei hij in 1981. Maar ze zouden meer moeten zijn dan dat, een manier voor het gezin om samen te spelen.

Deze gezinsvriendelijke visie was handig, omdat het de potentiële markt voor Atari's games enorm zou kunnen uitbreiden. In feite veranderde het uiteindelijk het populaire beeld van arcade-videogames voor iedereen.

Van coyote tot rat

Rond 1974 begon Bushnell zijn nu Atari-restaurantproject Coyote Pizza te noemen. Hij vertelt vaak een verhaal over het bijwonen van een amusementsshow in die tijd en het bestellen van wat hij dacht dat een coyote-kostuum voor het hele lichaam was. In plaats daarvan verscheen er een grote grijze rat. Met Atari-medewerkers die vaak het kostuum aantrokken bij bedrijfsevenementen, begon er een personage te ontstaan: Bushnell noemde hem Rick Rat.

Rond de tijd dat Warner Communications Atari in 1976 overnam, was het rattenkostuum vaak te zien in het kantoor van Bushnell in Atari, en Rick diende als een onofficiële mascotte voor het bedrijf. Tijdens onderhandelingen met Warner vertelde Bushnell de vertegenwoordigers van Warner over het potentieel om een ​​arcade-pizzarestaurant te beginnen, maar hij kreeg een lauwe reactie.

Desalniettemin kocht Warner Atari in 1976 voor $ 28 miljoen, waarmee hij het essentiële kapitaal verschafte voor de bouw van zijn eerste op cartridges gebaseerde videogameconsole, de Atari 2600. Marketingveteraan Gene Landrum uit de elektronica-industrie schreef het marketingvoorstel voor de nieuwe console. Landrum had onlangs met Fairchild samengewerkt om het concept van zijn Channel F-gameconsole te ontwikkelen, en hij verwierf een reputatie als expert op het gebied van verkooplogistiek en marktprognoses.

Twee caissières, klaar om uw bierbestellingen op te nemen. [Foto: Pizza Time Theater]

Ik deed het complete businessplan voor de uitrol van de 2600, herinnert Landrum zich. Het zou nog een jaar duren voordat het verdomde ding ontworpen en in gang werd gezet. [Bushnell] zei: ‘Je hebt al die tijd, Gene. Doe ons nu een businessplan voor deze familie-entertainmentplek.'

Landrum pakte de klus met verve aan en ging veel verder dan alleen een eerste marketingprojectie. We zouden in zekere zin kunnen zeggen dat Gene de oprichter was van Chuck E. Cheese, zegt Bushnell. Omdat hij de man was die ik had ingehuurd om Chuck E. Cheese tot bloei te brengen. Hij was de man die de pizzarecepten vond, hij huurde de faciliteit en huurde de eerste mensen in. Hij was heel erg instrumentaal.

Landrum schreef ook het menu uit en ontwierp de plattegrond van de eerste verschillende restaurants, maar weigerde een architect in te huren. Ik bedoel, ik heb het tot in detail gedaan, benadrukt hij. Ik heb de inkomstenstroom geprojecteerd, de brutomarges, alles.

Nadat hij het definitieve plan had gepresenteerd aan Bushnell, Atari-president Joe Keenan en de raad van bestuur van Atari, ontving Landrum een ​​enthousiaste reactie. Nolan werd gek, zegt Landrum. Hij zei: 'Man, dit is ongelooflijk! Je moet er een openen!' Ik keek ernaar en zei: 'Nolan, ik zou me hier niet voor inhuren. Dit is belachelijk. Ik ben een elektronicaman. Ik weet niets van een restaurant.'

Maar Bushnell bood Landrum een ​​hoog salaris en de belofte dat hij algemeen directeur zou worden van een nieuwe divisie binnen Atari, de Restaurant Operation Division. Hij gaf me een hoop geld en zei: 'Ga er een bouwen'. zegt Landrum.

In 1981 was Chuck E. Cheese niet alleen een robot, maar ook een ritje. [Foto: Pizza Time Theater]

Chuck E. is geboren

Tijdens het ontwikkelingsproces van Landrum onderging de pizza van Rick Rat verschillende drastische transformaties. Eerst zou de naam Rick Rat moeten verdwijnen. Ik zei: Nolan, we maken hier een kinderplek van, herinnert Landrum zich. We kunnen geen rat hebben. Een rat is te roofzuchtig en te dodelijk. Om nog maar te zwijgen van onhygiënisch.

Het originele San Jose Pizza Time Theatre plaatste zijn personages aanvankelijk in nepfotolijsten. [Foto: CECFAN]

Al snel werd Rick Rat Big Cheese, maar een zoekopdracht wees uit dat de naam al door een ander bedrijf was overgenomen. Landrum en de bemanning kozen voor de bijnaam Chuck E. Cheese - een drie-glimlachnaam, zoals Bushnell graag zegt. Officieel stond de E voor entertainment, maar de naam echode het ritme van Mickey Mouse.

Landrum benadrukte ook, zelfs buiten de visie van Bushnell, de noodzaak om een ​​gezinsvriendelijke sfeer te bieden die vrij was van luidruchtige tieners, een demografie die destijds als een rondzwervende, gevaarlijke culturele wildcard werd gezien. Om dat op te lossen zouden alle minderjarigen begeleid moeten worden door volwassenen. (Een paar jaar later vertelde een woordvoerder van Pizza Time aan de New York Times , Als er nooit een andere tiener een voet in onze winkels zet, vinden we dat prima.)

Ergens onderweg maakten de pratende vaten van Bushnell plaats voor animatronische personages die elke acht minuten liedjes zongen en komische routines uitvoerden terwijl diners op hun pizza kauwden. Bushnell zegt dat het dierenthema is geïnspireerd op de Enchanted Tiki Room in Disneyland, waar een groep zingende papegaaien te zien was. Het werd geopend in 1963 en bevatte het eerste gebruik van Disney's audio-animatronic-technologie - later gebruikt in attracties zoals de Country Bear Jamboree, waarvan de bijdehante ursine-cast duidelijk de Pizza Time Theatre-ervaring voorspelde zoals die zou gaan worden.

Verschillende mensen ontwikkelden de bemanning van geanimeerde robotpersonages die later de muren van het oorspronkelijke restaurant in San Jose zouden bewonen, aanvankelijk beperkt tot gedeeltelijke bovenlichaampjes die zich in nepfotolijsten bevonden.

Chuck E. en vrienden werden bestuurd door een indrukwekkend ogend automatiseringssysteem geprogrammeerd via reel-to-reel-tape. [Foto: Pizzatijd]

Atari-kunstenaar Bob Flemate ontwierp Chuck E. Cheese en andere personages. Ingenieurs zoals Larry Emmons en Ron Milner van Atari's Grass Valley, Californië denktank, Cyan Engineering, leverden de mechanische ontwerpen voor de eerste personages, en een kunstenaar genaamd Harold Goldbranson ontwierp de flexibele karakterskins die ze esthetisch tot leven zouden brengen. Mike Hatcher programmeerde veel van de bewegingen van de robots, die werden aangedreven door pneumatische zuigers en geactiveerd door computerbesturing van signalen op vooraf opgenomen haspel-naar-reel-tape die naar elke winkel konden worden verzonden.

De eerste reeks personages uit 1977 omvatte Crusty the Cat (al snel vervangen door een paars monster, Mr. Munch), een Italiaanse chef-kok genaamd Pasqually P. Pieplate, en natuurlijk Chuck E. Cheese zelf. Chuck E. kreeg het grootste deel van zijn toneelpersoonlijkheid van zijn eerste stemacteur, John Widelock, die het bijdehante gedrag van de rat modelleerde naar een straat-smart filmpersonage uit de jaren 40 genaamd Muggs McGinnis, gespeeld door Leo Gorcey in de East Side Kids serie.

John Widelock , de originele stem van Chuck E Cheese. [Foto: hoffelijkheid showbizpizza.com]

Bushnell zegt dat de Pizza Time-personages oorspronkelijk waren ontworpen om vooral volwassenen aan te spreken, die ogenschijnlijk naar de robotshow zouden kijken terwijl ze wachtten op hun pizzabestelling - en terwijl hun kinderen tokens in de arcade-spellen schonken. Dat zou een deel van Chuck E.'s schurende persoonlijkheid in de beginjaren van Pizza Time en de hint van seksuele toespelingen in een deel van de humor verklaren. (Het restaurant richtte zich ook op volwassenen door bier te serveren.)

Ondertussen zou een veel vriendelijkere menselijke werknemer door het restaurant dwalen in een stevig Chuck E. Cheese-kostuum, a la Mickey Mouse in Disneyland, high-fives geven aan jongeren - en onbedoeld elke baby in de plaats terroriseren.

Hij was misschien de naamgenoot van de keten, maar Chuck E. Cheese was niet te trots om op tafels te wachten. [Foto: met dank aan Showbiz Pizza Dot Com]

Lawaaierig plezier

De eerste Pizza Time Theatre-winkel werd op 16 mei 1977 geopend op South Winchester Boulevard in San Jose. Het was een gemeenschapsevenement dat een positieve publieke reactie ontving, met de burgemeester van San Jose klaar om haar maatschappelijke goedkeuring te geven. Een groot deel van de Atari-crew was er ook om het te vieren. Ik herinner me dat we allemaal kwamen opdagen op de allereerste dag van de allereerste opening van de allereerste Chuck E. Cheese, zegt John Ellis, destijds VP Consumer Engineering bij Atari.

Vanaf het begin was de sfeer in het restaurant luid en onstuimig, en dat werd een van zijn handelsmerken. In 1981, InfoWorld beschreven een Pizza Time-locatie als een wervelende combinatie van felle lichten en non-stop elektronische ruis die heel anders is dan elke andere pizzeria of videogame-arcade. Bushnell zou het niet anders willen.

Humor en brutaliteit waren overal. Afgezien van de reguliere mechanische spelers, was er een verleidelijke nijlpaard-fakkelzanger genaamd Dolli Dimples die een kwartje zou flirten met vaste klanten. En de 100 arcade-spelmachines die in de faciliteit waren geïnstalleerd, werkten op aangepaste tokens die waren gestempeld met de gelijkenis van Chuck E. Cheese. Op de achterkant stond een eenvoudig motto: In Pizza We Trust.

Nolan Bushnell straalde in een foto die op die dag werd genomen, blij dat zijn restaurantdroom voor hem tot leven kwam. Het was geweldig. Maar het ging niet goed bij Atari.

In 1978 begon Bushnell zich te ergeren aan de beperkingen die het management van Warner aan sommige van zijn meer verre visies bij Atari oplegde. (John Ellis herinnert zich dat Bushnell hem rond 1976 opdracht gaf om een ​​robot te maken die drankjes kan mixen en naar je toe kan brengen.) Toen hij pas rijk was, merkte hij dat hij zijn interesse in de dagelijkse activiteiten van het bedrijf verloor.

Pizza Time Theater-penning

De eigen valuta van Pizza Time Theatre: Chuck E. Cheese In Pizza We Trust-tokens. [Foto: Benj Edwards]

Ondanks de belofte van Pizza Time Theatre, was Warner tevreden om het project niet lang na de opening van de eerste winkel te laten sterven. Ik had veel geld en veel engineeringtijd besteed aan veel projecten waarvan ik dacht dat ze de toekomst waren, zegt Bushnell. En Warner wilde niets met hen te maken hebben.

Een van die projecten was Pizza Time. Dus terwijl hij nog voorzitter was van Atari, kocht Bushnell de eerste Pizza Time Theatre-winkel in San Jose en al zijn intellectuele eigendomsrechten van zijn werkgever voor slechts $ 500.000. Ze dachten dat hij een sukkel was, herinnert Bushnells goede vriend en mede-Atari-pionier Allan Alcorn zich.

Bushnell nam Gene Landrum aan als president van het nieuw opgerichte Pizza Time Theatre, Inc., en het volgende jaar leidde Landrum het bedrijf met een vaste en innovatieve hand. Ondertussen kwamen de meningsverschillen tussen Bushnell en Warner eind 1978 tot een hoogtepunt over de richting waarin het bedrijf zijn Atari 2600-console zou nemen, die in 1977 een verschrikkelijk kerstseizoen had doorgemaakt. Toen hij merkte dat zijn rol in het bedrijf gemarginaliseerd werd, stapte Atari's oprichter begin 1979 volledig uit Atari om zich te concentreren op zijn nieuwe baby, Pizza Time.

Gene Landrum en Nolan Bushnell

Meesterbreinen van Pizza Time Gene Landrum en Nolan Bushnell [Foto: Atari.io]

Kust tot kust

In 1978 en 1979 pompte Bushnell $ 1,5 miljoen van zijn eigen geld in Pizza Time om twee extra locaties te openen die dienden als proeftuin voor nieuwe animatronische toneelacts en grotere winkellay-outs. Uiteindelijk koos Pizza Time voor een volledig bovenlichaam-torso-robotontwerp (hierna Cyberamics genoemd) voor zijn personages, die diners zou vermaken vanaf een balkonpodium in een grote eetzaal.

De mechanische ingewanden van Chuck E. Cheese en zijn vrienden waren duidelijk: ze hadden een schokkerige manier van bewegen en bolvormige ogen die leken te staren, zelfs als ze in slow motion met hun ogen knipperden. Hun semi-griezelig element heeft misschien Chuck E. Cheese's in zijn vroege jaren geprofiteerd. In zekere zin dienden de zingende personages als een soort freakshow in de traditionele carnavalszin - iets geks en nieuw om menigten te trekken, die dan een vast publiek zouden worden voor eten en spelen. Bushnell, ooit zelf een carny, wist duidelijk wat hij deed.

Andere locaties volgden, in totaal zeven tegen het einde van het fiscale jaar 1979. Maar Bushnell droomde veel groter en stelde zich honderden, zo niet duizenden Pizza Time-restaurants voor, verspreid over het hele land - een potentiële franchise-goudmijn.

Met het oog op uitbreiding (en een mogelijke beursgang) besloot Bushnell de baan van president aan te bieden aan zijn oude vriend en partner Joseph F. Keenan, die toen voorzitter was van Atari. In september 1979 nam Keenan ontslag bij Atari en verving hij de geestelijke vader van Pizza Time, Gene Landrum. Landrum was er niet zo blij mee, maar Bushnell behandelde hem niet slecht. [Bushnell] zei: 'Ik ga je meer aandelen geven. Hier is een El Dorado. Ik maak je executive vice-president,' herinnert Landrum zich. ‘Ik wil Joe binnenhalen, en hij zal dit doen.'

Er waren grote dingen in de maak. Eerder, in juni, had Bushnell een co-ontwikkelingsovereenkomst getekend met Topeka Inn Management, eigendom van Robert Brock. Brock stond destijds bekend als een grote franchisenemer van Holiday Inn-locaties en hij kondigde plannen aan om in vijf jaar tijd 285 Pizza Time Theatre-winkels te bouwen in 16 staten. Andere franchisenemers stonden achter Brock en de toekomst zag er rooskleurig uit.

In 1980 floreerde Pizza Time Theatre en voegde tientallen winkels toe aan zijn portfolio, waaronder bedrijfslocaties en franchisewinkels in de hele VS - en zelfs een paar internationaal. Met Keenan aan het hoofd groeide het snel (en toen snel uit de hand) bij Pizza Time. De deal met Brock bleef het bedrijf dat jaar achtervolgen toen het bedrijf van Brock, dat training had gekregen over het runnen van Pizza Time-locaties, afhaakte en besloot een eigen concurrerende restaurantketen te openen, Showbiz Pizza genaamd.

Showbiz was de meest succesvolle van de talloze Pizza Time-knock-offs die in de jaren tachtig opkwamen, waaronder Bullwinkle's Family Restaurant (met robotachtige eland en eekhoorn), Celebration Station, Fair Play Pizza Theatre, Major Magic's All Star Pizza Review en Razz-Ma -Tazz. We hadden twintig kopieerapparaten die allemaal winkels aan het opzetten waren, zegt Bushnell.

De aanzet voor Brocks zet was zijn ontdekking van schijnbaar superieure animatronics-technologie, ontwikkeld door Aaron Fechter van Creative Engineering. Fechter ontwikkelde een full-body levensgrote dierenband genaamd de Rock-Afire Explosie met soepelere bewegingen dan de Chuck E. Cheese Cyberamics-personages. Pizza Time klaagde het bedrijf van Brock onmiddellijk aan en won na twee jaar juridische strijd uiteindelijk met een winstbelastend vonnis tegen Showbiz. Maar het kwam te laat om nog bruikbaar te zijn.

Showbiz Pizza's concurrerende dierenband, de Rock-afire Explosion. [Foto: Creative Engineering Inc.]

In april 1981 bereikte Pizza Time onder leiding van Keenan een nieuwe mijlpaal door naar de beurs te gaan. Maar Bushnell begon zijn interesse in de alledaagse elementen van Chuck E. Cheese's routinematige bezigheden te verliezen. Het gaat er voor mij echt om een ​​avonturier te zijn en op het steile deel van een leercurve te blijven, zegt hij. Ik heb altijd het gevoel gehad dat als iets eenmaal is bedacht en uitgevoerd, veel mensen het kunnen leren. Waarom zou ik het doen?

Het nieuwe avontuur van Bushnell was Catalyst, een baanbrekend hightech incubatorbedrijf dat al snel gastheer werd van meer dan een dozijn kleine bedrijven. Hij speelde een rol bij de financiering en leidde ze allemaal, en werd voorzitter van ten minste zeven bedrijven. Een, een persoonlijke robot-startup genaamd Androbot , in het bijzonder geboeid Bushnell. Hij stopte er geld in en sloot uiteindelijk verschillende persoonlijke leningen van meerdere miljoenen dollars af, terwijl hij de stijgende waarde van zijn Pizza Time-aandelen als onderpand gebruikte. Bovendien leende Pizza Time zelf geld - minstens $ 50 miljoen ervan - om zijn activiteiten te financieren.

Ondertussen liep in 1983 een niet-concurrentiebeding af dat Bushnell met Atari had gesloten toen hij die firma verliet, en hij zag Pizza Time als het perfecte middel om een ​​nieuw videogamebedrijf op de wereld te zetten. Pizza Time verwierf een klein game-ontwikkelingsbedrijf genaamd Videa met als doel het om te vormen tot een ontwrichtende kracht in de markt. Later dat jaar zou het ontstaan ​​als Sente Technologies.

Bovendien experimenteerde Bushnell met nog een andere Pizza Time-divisie, Kadabrascope genaamd. Het was bedoeld om opnieuw uit te vinden hoe tekenfilms werden geanimeerd door een computer te gebruiken om tussen met de hand getekende keyframes van animatie in te vullen, waardoor een vloeiendere animatie met minder kosten werd verkregen. Het bedrijf was van plan een Chuck E. Cheese TV-special te maken die tegen Kerstmis klaar zou zijn, maar de technologie werkte niet.

Chuck E. Cheese en Joe Keenan

Chuck E. Cheese ogen Pizza Time-president Joe Keenan [Foto: Pizza Time Theater]

Bushnell probeerde meer en meer van Pizza Time een nieuwe Atari te maken, en terwijl hij dat deed, begon het bedrijf zijn oorspronkelijke focus op kindgericht dineren te verliezen. In het jaarverslag van het bedrijf over 1982 schreef Bushnell: Wij geloven dat 1983 een tijd van groei en verandering zal zijn waarin de overgang van een gespecialiseerd restaurantconcept naar een gediversifieerd recreatiebedrijf duidelijk zal zijn.

Begin 1983 was de financiële situatie van Pizza Time zo precair dat een klein duwtje in de verkeerde richting het hele zakenimperium van Bushnell kon doen instorten. Dat duwtje kwam in de zomer toen een Amerikaanse tech-aandelencrash beleggers de stuipen op het lijf joeg. Onder de slachtoffers was de eens zo machtige Atari, die een schaduw werd van zijn vroegere zelf. De angst om in technologie te investeren deed de kredietlijnen voor de bedrijven van Bushnell opdrogen. Ondertussen daalde het aandeel van Pizza Time van een hoogtepunt van $ 26 per aandeel naar $ 4 en later naar $ 2,50.

Niet lang daarna onthulde Pizza Time dat het de afgelopen drie kwartalen geld had verloren. Met meer dan 240 locaties in het hele land, soms met kleinere steden die gastheer zijn voor meerdere restaurants, en een half dozijn concurrenten zoals Showbiz die de markt betreden, was de nieuwigheid van het Chuck E. Cheese-concept eind 1983 versleten. Er waren verschillende shuffles in management, waarbij Bushnell een tijdlang president was, maar het was te weinig, te laat. In januari 1984 nam Bushnell ontslag als voorzitter en CEO van Pizza Time. In maart vroeg het bedrijf faillissementsbescherming aan.

Wat er met Chuck E. Cheese gebeurde, was heel eenvoudig, zegt Bushnell. We breidden uit... Chuck E. Cheese was zo nieuw dat wanneer we voor het eerst een unit in St. Louis zouden openen, je niet genoeg capaciteit zou hebben, het was gewoon: 'Oké, doe de deur op slot.' Maar dat duurde ongeveer anderhalf jaar. Dan vestigden mensen zich en hoefden ze niet elke keer naar Chuck E. Cheese te gaan als oma naar de stad kwam. Ze hoefden niet één keer per maand naar Chuck E. Cheese te gaan. Ze ontdekten dat we de verjaardagen van de kinderen zullen doen en dat we ergens naartoe gaan voor speciale evenementen, maar de frequentie van bezoeken daalde van 10 per jaar naar drie per jaar.

Showbiz Pizza leed ook onder die periode, maar wist het vol te houden. In 1984 stemde Showbiz ermee in om Pizza Time Theatre, Inc. te kopen. Ze voltooiden hun fusie in 1985 en combineerden later hun robotshows in één act. Uiteindelijk won het machtige merk Chuck E. Cheese het en werd de hele keten van Showbiz Pizza-locaties discipelen van de Chuck.

Door de geschiedenis heen is Chuck E. Cheese's groot geweest op verjaardagsfeestjes. [Foto: Pizza Time Theater]

Pizzatijd voor altijd

Tegenwoordig leeft de restaurantketen Chuck E. Cheese voort als een afstammeling van dat financiële jachtgeweerhuwelijk, met meer dan 500 locaties wereldwijd - en groeit. Het heeft ook nog steeds waarde: in 2014 kocht Apollo Global Management het moederbedrijf van de keten voor $ 1,3 miljard. recente geruchten zeg dat het opnieuw kan worden verkocht, of ga naar de beurs.

Chuck E, Cheese vandaag, ziet eruit als de achterkleinzoon van het oorspronkelijke personage.

Chuck E, Cheese vandaag, ziet eruit als de achterkleinzoon van het originele personage. [Foto: Chuck E. Cheese's]

Maar vergis u niet: de tijden zijn veranderd. In de loop der jaren is Chuck E. Cheese zelf geleidelijk veranderd van een sluwe, sigarenkauwende volwassene in een argeloze, skateboardende adolescent, wat een gestage verschuiving weerspiegelt van de pogingen van Bushnell om volwassenen naar de franchise te lokken.

Lang geleden kregen de zingende robots veel vriendelijkere facelifts en minder doordringende oogbollen. Nu begint de keten afstand te nemen van zijn kenmerkende animatronic-podiumshow. Naar verluidt tonen sommige restaurants alleen vooraf opgenomen poppenschetsen op flatscreen-tv's die een eenzame geautomatiseerde Chuck E. Cheese-figuur flankeren.

Toevallig neemt Chuck E. Cheese afstand van robotica, net zoals het idee van restaurantanimatronics zelf onlangs weer is opgedoken in de popcultuur dankzij Vijf nachten bij Freddy 's, een videogame met horrorthema uit 2014, een eerbetoon aan Showbiz en Pizza Time-achtige mechanische personages. De gestremde jeugdherinneringen van een generatie komen nu naar buiten als nostalgische pastiches, en er zal waarschijnlijk meer komen.

Vijf nachten bij Freddy's [Foto: Scott Cawthon]

waarom zijn sommige stimuluscontroles vertraagd?
Wat betreft Nolan Bushnell: na al die jaren heeft hij nog steeds iets met restaurants. Hij heeft er de afgelopen vier decennia verschillende opgericht of overgenomen, en de familie van zijn vrouw runt er nog steeds een in Silicon Valley, Lion & Compass genaamd. In 2006 probeerde hij zelfs maaltijden en spelletjes weer te combineren met uWink , een restaurant waar de tafels waren voorzien van touchscreens.

Tijdens zijn carrière van bijna een halve eeuw is Bushnell altijd blijven zoeken naar de ultieme combinatie van entertainment, gezelligheid, eten en drinken. Pong was de eerste videogame die voor twee spelers nodig was en vond vaak een thuis in etablissementen waar eetwaren en drankjes werden geserveerd. Androbot demonstreerde zijn robot op CES door hem op het podium een ​​biertje te laten halen voor Bushnell. PlayNet, een onderneming uit de jaren 90, maakte netgekoppelde jukeboxen voor bars. Bushnell legde zelfs het verbazingwekkende auto-navigatiesysteem van Etak uit de jaren 80 uit door te fantaseren over de dag waarop het je zou helpen de dichtstbijzijnde goede, goedkope sushi-tent te vinden.

En misschien is dat het geheim achter de blijvende relevantie van Chuck E. Cheese. Het gaat niet om technologie of zingende dieren. De plaats is een cultureel Trojaans paard dat gezinnen bij elkaar bracht, arcadespellen hielp acceptabel te worden en eten tot gezinsvermaak maakte. Ondanks alles wat er is veranderd aan het bedrijf, blijft het idee achter de onwaarschijnlijke droom dat Bushnell in 1977 een bedrijf werd, resoneren.